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Rat Behavior and Biology : Pourquoi les rats urinent-ils partout ?

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Pourquoi les rats urinent-ils partout ?
(http://www.ratbehavior.org/WhyDoRatsPee.htm)


Auteur original : Anne Hanson (11 août 2005)
Traduction : Anne-Gaëlle Carmillat (20 décembre 2010)
Correction : Charlotte Dumartin, Estelle Deyrieux et Laura De Paepe
Retouche d'image : Nastasia Garsia Morais


Sommaire

Pourquoi certains rats laissent-ils des gouttes d’urine partout ?

C’est une petite annonce

Les rats adultes, mâles et femelles, laissent des gouttes d’urine partout pour annoncer leur disponibilité sexuelle. L’urine contient beaucoup d’informations à propos du rat qui la produit ! C’est comme un aperçu personnel. Il donnne aux autres rats le sexe, l’âge, le statut social de reproduction.

Voici ce qu’un marquage urinaire apprend à un autre rat :

Rb urine1.jpg Mâle alpha, chaleureux, en bonne santé, recherche une femelle. Je suis un très bon fécondateur, riche en testostérone ! Laissez-moi devenir le père de votre progéniture ! (cette urine a deux jours)


Rb urine2.jpg Mâle bêta recherche rate. J’ai perdu de nombreux combats récemment, donc ma testostérone est à un niveau plutôt bas, et j’ai un ver solitaire, mais je rêve de vous rencontrer ! (cette urine a cinq jours)


Rb urine3.jpg Femelle sexy recherche un mâle dominant, mignon et expérimenté pour être le géniteur de sa prochaine portée. Je suis en chaleur demain, dépêchez-vous ! (cette urine a 15 minutes)


Les mâles adultes, spécialement les dominants, marquent le plus. Ils marquent encore plus quand ils sentent une femelle à proximité ! Le marquage des mâles est influencé par la testostérone, les mâles castrés marquent moins que les rats entiers.

Les femelles marquent moins que les mâles. Elles marquent majoritairement la nuit qui précède leurs chaleurs (tous les quatre jours). Elles marquent également quand elles sentent d’autres rats à proximité, et préfèrent les marquages urinaires des mâles au taux de testostérone élevé.

Ça sent moi !

Attirer les rats du sexe opposé n’est pas la seule raison du marquage urinaire des rats. Les rats utilisent également leurs propres marquages urinaires.

Ils marquent parce qu’ils aiment que les choses sentent comme eux. Sentir leur odeur personnelle autour d’eux les réconforte. Cela les aide se familiariser avec un lieu.

Les rats marquent également en réponse à une nouveauté. Mettez un objet nouveau dans la cage d’un rat et il y a de très grandes chances pour que celui-ci soit marqué. Ils marquent également quand ils sentent quelque chose qui leur est nouveau, comme un rat inconnu, un chat inconnu, ou de la menthe.

Les rats marquent également car cela les aide à savoir où ils sont et où ils ont été. Ils remarqueront un objet qui a été déplacé à un nouvel endroit.

Les rats sont capables de suivre les pistes olfactives qu’ils ont laissées dans leur environnement.

Rb urine4.jpg Donc quand un rat sent ceci, il sait que : cela sent comme moi, j’ai déjà été ici, je suis à l’aise ici.


N’est-ce pas du marquage territorial ?

Il est courant de penser qu’un mammifère qui « parfume » son environnement, est en train de marquer son territoire. Cela signifie que l’urine joue un rôle dans la défense territoriale : l’urine est supposée dissuader d’autres individus de la même espèce d’entrer dans cet espace.

Cependant, nombreux sont ceux qui revendiquent que le marquage territorial n'a que peu de rapport et en tout cas pas un rapport empirique chez la majorité des espèces. Chez les rats, les preuves sont diverses : certaines études prouvent que l’urine des mâles dissuade d’autres mâles, alors que d’autres ont trouvé que l’urine des mâles attire d’autres mâles. Donc le fait de savoir si le marquage urinaire chez les rats a une fonction territoriale ou non est encore flou.

Pourquoi les rats urinent-ils sur la nourriture ?

Les rats urinent également sur la nourriture. Mais avant de grimacer, rappelez-vous le défi auquel doivent faire face les rats avant de décider quoi manger. Les rats vivent partout dans le monde, et ils peuvent manger une grande variété d’aliments, depuis les légumes, jusqu’aux graines, en passant par de la viande, ou encore des gâteaux. Cette capacité à manger toutes sortes de choses est différente de celle du panda, qui ne peut manger que du bambou, ou du koala qui ne mange que de l’eucalyptus.

Mais comment un rat est sensé savoir quoi manger ? Une erreur peut être fatale ! Il suffit de manger une feuille toxique, ou une baie empoisonnée et c’est la fin des haricots. Les rats doivent donc être très très prudents concernant ce qu’ils mangent, puisqu’ils ne peuvent pas vomir.

Les rats utilisent une variété très étendue de stratégies pour choisir quoi manger. L’une consiste à ne prendre qu’une petite partie d’un nouvel aliment, et s’il les rend malade, ils l’évitent soigneusement dans le futur. Une autre stratégie qu’ils utilisent est d’apprendre des autres rats. Si un rat a mangé quelque chose, c’est sûrement sans risque. Donc les ratons préfèrent manger des aliments qu’ils ont goûtés via le lait de leur mère. Les jeunes rats préfèrent manger la nourriture dont ils sentent l’odeur à travers l’haleine des autres rats.

Les rats préfèrent manger à des endroits où d’autres rats ont déjà mangé. Ces sites sont marqués par une molécule chimique attractive dans l’urine. Les rats qui mangent un aliment qui s’avère sans risque marquent le lieu avec cette molécule attractive. Les jeunes rats préfèrent manger sur ces sites. Cet attrait pour l’urine sur des sites de nourriture est particulièrement forte chez les jeunes rats. Cela s’affaiblit avec l’âge.

Rb urine5.jpg Tout est clair ! Un jeune rat qui trouve cette pile de nourriture saura que c’est probablement sans risque, puisqu’elle est entourée de marquages urinaires attractifs.


Les rats semblent par contre ne pas marquer les aliments mauvais ou empoisonnés avec un signal répulsif qui garde les autres rats à l’écart.

Pourquoi les rats urinent-ils les uns sur les autres ?

Les femelles marquent un mâle : Je t’aime bien !

Les femelles ont tendance à marquer les mâles qu’elles apprécient avec plus d’urine que les mâles qu’elles n’aiment pas. Les femelles aiment typiquement les mâles les plus agressifs qui ont un taux élevé de testostérone. Ces mâles pourraient faire de meilleurs partenaires, parce qu’ils sont plus féconds et plus fructueux dans la reproduction que les mâles non-agressifs et ayant un taux de testostérone bas.

Comme le marquage environnemental, la femelle marque les mâles majoritairement quand ellesn'est pas en chaleur. Il est possible qu’elle soit en train de choisir et de noter le mâle qu’elle apprécie le plus, en prévision de ses chaleurs. Comme ça, le moment venu, quelques jours plus tard, quand elle sera en chaleur, ses marquages urinaires l’aideront à choisir le mâle avec qui s’accoupler. Cette hypothèse n’a cependant pas été testée.

Les mâles marquent également les femelles

Les mâles marquent énormément les femelles, peu importe que les femelles soient en chaleur ou non. La fonction de ce genre de marquage urinaire est inconnue, mais il y a de multiples possibilités. Comme le marquage environnemental, cela pourrait être une « publicité » sexuelle (« Je suis disponible ! Accouple-toi avec moi ! »).

Les jeunes marquent les adultes, et vice versa !

Les jeunes ne commencent à marquer leur environnement qu’à leur puberté, mais ils commencent à marquer les autres rats plus tôt. Des jeunes de 1 mois marquent copieusement les mâles adultes, qui les marquent copieusement à leur tour. Les femelles, jeunes et adultes, se marquent mutuellement également, mais à plus faibles doses, qui n'évoluent pas avec l’âge.

Lorsque les jeunes approchent de la puberté, ils marquent de moins en moins les adultes. Cette diminution aurait lieu à cause de la tension sociale qui grandit entre les adolescents et les mâles adultes. Au fur et à mesure que la tension grandit, les jeunes sont moins enclins à grimper sur les adultes, donc ils ont moins d’opportunité pour les marquer.

La fonction du marquage jeune-adulte n’a jamais été explorée.

Cependant, nous savons que l’urine des ratons inhibe les attaques des mâles adultes : les rats adultes enduits d’urine de jeune sont moins attaqués que ceux enduits d’urine de mâle adulte. Donc l’urine de jeune sur sa propre fourrure évite les attaques. Il est possible qu’un raton qui enduit un mâle adulte puisse inhiber les attaques du mâle également. Ceci est purement spéculatif, mais c’est une possibilité intéressante.

Rb urine7.jpg Un marquage de jeune pourrait vouloir dire : « Je suis un jeune rat. Ne m’attaquez pas, je suis juste un enfant ! »

Les mâles marquent également les autres mâles

  • Le dominant marque les dominés


Le mâle dominant marque les dominés environ trois fois plus qu’ils ne le marquent. Cette différence peut être due au fait que le mâle dominant passe par-dessus les dominés beaucoup plus souvent que l’inverse. Les dominés ont donc moins d’opportunité de passer au-dessus des dominants et ainsi de les marquer.

  • Les dominés marquent le dominant et les autres dominés


Les dominés marquent également. Ils déposent des quantités égales d’urine sur tout le monde : les autres dominés et le rat dominant.

Cependant, les dominés ne peuvent pas passer par-dessus le dominant aussi librement qu’ils passent par-dessus les autres dominés. Ils le compensent en déposant deux fois plus l'urine sur le rat dominant quand ils réussissent à ramper sur lui comme ils font quand ils rampent sur un dominé.

Donc, le dominé marque les autres dominés et le rat dominant avec la même quantité d’urine, mais ils la déposent sur le dominant en moitié moins de passages.

Conclusion

Le marquage urinaire a de nombreuses significations, dépendant du rat qui a laissé ce marquage et de celui qui le sent. Les marquages sont utilisés comme des avertisseurs sexuels, pour attirer les rats du sexe opposé. Un rat utilise sa propre odeur pour maintenir un champ olfactif et aider son déplacement à travers son environnement. Les rats adultes marquent les lieux où la nourriture est sans danger, que les jeunes rats préfèrent.

Les rats se marquent également mutuellement. Entre mâles et femelles, un tel marquage est probablement sexuel. Les femelles ont tendance à marquer les mâles qu’elles préfèrent.

Les jeunes marquent les adultes. Nous ne savons pas pourquoi, mais cela pourrait les aider à dissuader les adultes d’attaquer. Les mâles marquent les autres mâles : les mâles dominants marquent les dominés, mais les dominés marquent aussi. Les dominés marquent aussi bien les dominants que les autres dominés. La fonction du marquage entre mâles est inconnue.

Ainsi, le marquage urinaire ne veut pas dire la même chose tout le temps. Les substances chimiques contenues dans l’urine varient avec la biologie du rat qui a produit l’urine. Donc la signification d’un marquage urinaire particulier dépend de l’individu : son âge, son sexe, son statut social et son état de reproduction. De plus, les rats qui sentent un marquage peuvent l’interpréter différemment suivant qui ils sont : une femelle en chaleur, un jeune, et un mâle dominé répondront différemment à une urine de rat adulte mâle.

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